The Gun Control Canard

The Gun Control Canard

Recently an old acquaintance who late in life discovered a passion for history told me that “I confess to being an advocate of gun control simply because no one has ever been able to explain to me exactly how the United States has benefited by having a second amendment.” This is a classic example of left wing arrogance. As if it was someone’s responsibility to explain to this fellow basic principles of freedom, rather than his responsibility to inform himself!

Had the budding historian bothered to do minimal research, he would have found that regarding this particular subject Thomas Jefferson was fond of quoting a now obscure Italian jurist and philosopher, Cesare Bonesana-Becaria, marquese del’Gualdrasco e Villareggio (1738-1794). More than 250 years ago, Cesare Becaria explained the folly of gun control laws in terms that ring awfully true today. Here’s what he had to say in “Dei delitti e delle pene” (Of Crime and Punishment), 1764:

“A fountain of errors and injustices are false utilitarian ideas that legislators tend to devise. A false utilitarian idea is one that places a particular problem ahead of the general problem. It is the idea that commands feelings, rather than excite them. It is the idea that says to Logic: Do my bidding. A false utilitarian idea is one which sacrifices a thousand real advantages to one imaginary inconvenience, or at least one of little consequence. It is the idea that denies man fire because it burns or water because it floods. It is the idea that pays no attention to the evils caused by what it destroys.

The laws that prohibit the possession of firearms are such laws. They do not disarm those who are inclined to and determined to commit a crime. How can those who have the gumption to violate the most sacred laws of humanity and of the legal codes, find restraint to respect minor and purely arbitrary legislation, the compliance of which must be so easy and uncomplicated as befits a law whose violation takes away personal liberty dearer to man, dearer to the enlightened legislator placing the innocent under all forms of harassment from the King?

These laws worsen the condition of the victim, while improving that of the aggressor. They do not reduce homicides, but encourage them, giving confidence to the aggressor that their victim will be unarmed. These are laws that are not there to prevent crime, but that express fear of crime. They are generally born out of an unmediated reaction to a particular event, and not from a measured meditation of the pros and cons that should precede any universal decree.

A false idea of utility is that that would give a multitude of sentient beings an apparent symmetry and order over the brutish inanimate matter that surrounds them, that transcends the immediate motives; that only constant and vigorous argument affects the multitudes to give form to the distant future. So weak and brief are its impressions that it is necessary a force of imagination, uncommon in most of humanity to keep up with the aggrandizing picture of the promised future.

Finally, a false idea of utility is that one which sacrifices the object to its name, separating the public good from the individual good. There is a difference between the social state and the natural state. Uncivilized man does no good but that which is sufficient to favor himself, whereas social man may from time to time be obliged by bad laws to do harm unto others without benefit even to himself. A despot may cast fear and dejection in the souls of his subjects, but it will return to him with greater force to torment his soul.”

 

And just in case, painfully aware, as they say in Italian that “traduttore, tradittore” (translator, traitor), here’s the original version for those who would like to see it without my intervention:

Original Quote:

“Una sorgente di errori e d’ingiustizie sono le false idee d’utilità che si formano i legislatori. Falsa idea d’utilità è quella che antepone gl’inconvenienti particolari all’inconveniente generale, quella che comanda ai sentimenti in vece di eccitargli, che dice alla logica: servi. Falsa idea di utilità è quella che sacrifica mille vantaggi reali per un inconveniente o immaginario o di poca conseguenza, che toglierebbe agli uomini il fuoco perché incendia e l’acqua perché annega, che non ripara ai mali che col distruggere. Le leggi che proibiscono di portar le armi sono leggi di tal natura; esse non disarmano che i non inclinati né determinati ai delitti, mentre coloro che hanno il coraggio di poter violare le leggi piú sacre della umanità e le piú importanti del codice, come rispetteranno le minori e le puramente arbitrarie, e delle quali tanto facili ed impuni debbon essere le contravenzioni, e l’esecuzione esatta delle quali toglie la libertà personale, carissima all’uomo, carissima all’illuminato legislatore, e sottopone gl’innocenti a tutte le vessazioni dovute ai rei? Queste peggiorano la condizione degli assaliti, migliorando quella degli assalitori, non iscemano gli omicidii, ma gli accrescono, perché è maggiore la confidenza nell’assalire i disarmati che gli armati. Queste si chiaman leggi non prevenitrici ma paurose dei delitti, che nascono dalla tumultuosa impressione di alcuni fatti particolari, non dalla ragionata meditazione degl’inconvenienti ed avantaggi di un decreto universale. Falsa idea d’utilità è quella che vorrebbe dare a una moltitudine di esseri sensibili la simmetria e l’ordine che soffre la materia bruta e inanimata, che trascura i motivi presenti, che soli con costanza e con forza agiscono sulla moltitudine, per dar forza ai lontani, de’ quali brevissima e debole è l’impressione, se una forza d’immaginazione, non ordinaria nella umanità, non supplisce coll’ingrandimento alla lontananza dell’oggetto. Finalmente è falsa idea d’utilità quella che, sacrificando la cosa al nome, divide il ben pubblico dal bene di tutt’i particolari. Vi è una differenza dallo stato di società allo stato di natura, che l’uomo selvaggio non fa danno altrui che quanto basta per far bene a sé stesso, ma l’uomo sociabile è qualche volta mosso dalle male leggi a offender altri senza far bene a sé. Il dispotico getta il timore e l’abbattimento nell’animo de’ suoi schiavi, ma ripercosso ritorna con maggior forza a tormentare il di lui animo. Cesare Beccaria, Dei delitti e delle pene, a cura di Renato Fabietti, ed. Mursia, Milano 1982, XL (originally published in 1764)

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